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【金融史】泡沫经济一词的起源,1720 年贸易热引发的南海狂潮

时间: 2020-06-13 浏览量:955

【金融史】泡沫经济一词的起源,1720 年贸易热引发的南海狂潮

在现代经济鼓吹创新的风潮下,出现了一些特异现象,如许多看似可笑的商业计画仍能获得募资,前景不清的政府投资计画受到追捧。但在市场起伏的背后,也并非仅以动物本能就能解释所有问题,而是许多结构因素交织而成,就算是理性的投资者也很难不深陷在困境之中。例如,早在大英帝国成为世界霸权之前,市场就曾经为了贸易憧憬而疯狂,南海公司的出现,可谓是现代的贸易概念股,甚至是今日「泡沫经济」一词的起源。

权力平衡下的经济竞赛

在 1714 年,震动欧洲的西班牙王位继承战(War of the Spanish Succession)落幕,原本的欧陆霸权开始走向衰落,各国势力重新洗牌,当时英国成为受益者,不但得到了许多海外殖民地,苏格兰也是在这段期间内统一的。

虽然法国在陆上仍有势力,但海军的全军覆没,使英国开始独霸全球海洋贸易,其占领了直布罗陀海峡,并控制了南海地区(South Sea),当时是指原本隶属于西班牙的南美洲殖民地。未来大英帝国的雏型就是由此战后诞生。

【金融史】泡沫经济一词的起源,1720 年贸易热引发的南海狂潮

西班牙与法国舰队在维哥湾海战(Battle of Vigo Bay)被英荷联合舰队击败。

在工业革命的前夕,英国社会已开始準备迎接贸易带来的盛世,1719 年一位苏格兰经济学家 John Law 合併了中国及东印度贸易公司,成立印度公司,垄断了法国的对外贸易,并跨足了法国政府的法币发行业务,甚至催生了货币理论的基础。

而这并不是个案而是风潮,英国也效仿了 John Law 的作法,支持私人资本以购买国债的方式协助政府融资,因为当时战后各国都亏欠了许多债务,这些被赋予垄断特权的商家当然也成为国家获取资金的管道。

面对沉重的战争债务,这样的解决方案引发了各国政府的兴趣,尤其是法国做得相当成功,资金开始涌入巴黎。值得一提的是,当时英国政治家其实并不看好法国的计画,但却同时担心其成功,若法国国力因此而再次强盛,将会成为欧陆霸权,并威胁到英国。

所以南海公司打算以获得贸易垄断权,而承担英国国债时,获得了英王乔治一世及众多国会议员的支持。当然,南海公司背后也为此支付了不少贿赂官员的费用。

低估人心的金融创新

南海公司透过国会法令,并因其政商关係获得了英国国债的承销权,包括年金,而其利益则来自于政府支付的利息,形同于央行的业务,再加上预期垄断贸易带来的利润,前景一片大好。

不仅如此。当时南海公司虽然算是私人资本,但使股价飙涨,可以说是官方与南海公司,甚至是政府年金持有者共通的默契。因为政府透过南海公司将国债转为股票,可减轻债务负担,而南海公司也才有资金持续从市场收购债权。

在政商均有共识的状况下,虽然政府仍然只支付 5% 的利息,但南海股价却持续攀升,奇蹟的创造了似乎所有人都能获利的环境,不过这终究是一种幻觉。后来甚至连促成南海计画的英国财务大臣 John Aislabi 也见势不妙,试图说服英王乔治一世出脱手上的南海持股,但英王却没有採纳建议,反持续认购新股,而市场也因此获得信心。

在南海公司第三次发行新股后,其市值已高达 7,500 万英镑,而其承揽的英国国债其实只有约 3,000 万左右而已,以现在来看,就等于是本益比非常的高。

但这并非算是不理性,除了政治人物的带头作用外,投资者其实还有海外贸易的蓬勃发展及垄断利润可以寄望,不仅是南海公司,当时许多新兴企业也随着贸易热潮而兴起,例如号称可以运送活鱼的新型鱼池,儘管其设计并不可行,还有连营运目标都不明所以的企业,只要与贸易愿景挂勾,通通获得热烈的融资。

尤其是投机行为的确打破了社会阶层的藩篱,许多平民一夜致富堪比贵族,更助长了势头。许多人宁愿炒股也不愿工作,在 1720 年,伦敦股市总值超过 5 亿英镑。

【金融史】泡沫经济一词的起源,1720 年贸易热引发的南海狂潮

1720 年,南海泡沫的投机者群像对贸易的虚幻想像

有趣的是,英国政府其实也了解到这个问题的严重性,在同年推出了《泡沫法案》,禁止未经政府许可的公司擅自发行股票,当然这也可说是为了不让资金流向市场上其他泡沫公司。

尤其是在股价狂泻的时候,南海公司初期仍然屹立不摇,不过好景不长,在英格兰银行澄清无意对南海公司进行融资后,击溃了市场对南海公司的信心,引起政府对南海公司的清算,并戳破了这个巨大的泡沫。直到这一刻,市场对垄断贸易的期待才完全破灭,南海公司从振兴经济的英雄变成了大骗局。

债转股其实并非是完全不可行的金融创新,甚至最初年金持有者希望将资产转为流动性更高的证券,也是很合理的,尤其是股价高涨时,更没理由不如此做。甚至连着名的英国物理学家牛顿,虽然在早期退出,但却又重新进场。

在当时,南海殖民地被有心人士宣传为满地金银,而南海公司从政府获得垄断权力后,更以此为名,号称可以透过出口英国商品,换取南美洲的金银矿产。当然这不是事实,南海公司获得的垄断许可其实只有奴隶贸易,甚至公司高层也根本没打算去获得任何贸易利润。贸易只是一张虎皮,这才是整个事件里酿成悲剧的关键。

儘管当时公司资讯并不透明,但并非真的无人知晓内情,然而此荒唐骗局能够持续如此之久,其实部分是政府及市场本身也不愿意太早去戳破。在南海公司一再的发行新股之后,可以说聪明人都早预料到了这个结局,南海公司前景渺茫已广为人知,但投资者仍争相购买。这并非不理性,而是因为他们认为能够继续将股票卖给下一个傻子,当时主导金融市场的可谓是博傻理论。

事实上,受害者的确大部分都是消息不灵通的散户,而那些贵族及商人早就脱身了,要不是光荣革命后,英国已逐渐迈入民主社会,所以得益者还是被民愤清算,恐怕这些人仍是发了一笔横财。

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我能计算天体运行,却无法计算人类的疯狂。── 赔了 2 万英镑的艾萨克·牛顿爵士

注:经济学家凯因斯针对投机行为所提出的博傻理论 (Greater Fool Theory)指出,投机行为的关键是判断有无比自己更大的傻子,只要自己不是最后一个持有股票的笨蛋,那幺就有获利空间。

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